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La première serre de laitues ModulAIR a été achevée en mai 2017. Entre-temps, la construction de la phase 2 est déjà en bonne voie. Une entrevue avec Howard Kosaka, l’un des initiateurs.

1. Pouvez-vous nous parler un peu de vous-même ? Formation, profession?
J’ai étudié I’agriculture, le commerce et la gestion des entreprises, BSc (Ag), à l’Université de Colombie-Britannique. J’ai été I’unique propriétaire et exploitant d’une installation de serre de tomates pendant 17 ans, suivis de partenariats de coentreprise.

2. Votre relation avec Van der Hoeven remonte à longtemps. Depuis combien de temps et de quelle manière êtes-vous entré en relation avec Van der Hoeven ?
J’ai commencé à construire avec Van der Hoeven en 1989 et je suis toujours resté avec Van der Hoeven depuis lors. La première serre était une serre de 5 Ha de tomates Beef. En 1991, nous avons construit une autre serre de 5 Ha, mais celle-ci était pour de la tomate Truss. Douze ans plus tard, en 2003, nous avons construit une serre pour tomates Truss qui était beaucoup plus grande, 13 Ha, et nous l’avons agrandi en 2005 de 10 autres hectares. En 2016, je suis retourné chez Van der Hoeven pour une autre serre, mais dans un rôle différent, en tant que conseiller. Nous avons débuté en 2016 avec 2,5 Ha de laitues et en ce moment, nous sommes en train de construire une autre serre de 2,5 Ha de laitues.

3. Les serres de laitue sont situées dans l’Alberta, Canada. Quel est le climat et est-ce que la décision du type de serre est basée purement sur le climat de l’Alberta?
Les serres construites pour la production de tomates sont toutes situées à Vancouver, Colombie britannique, Canada. Les serres construites pour la production de laitues sont toutes deux situées à Lethbridge, Alberta, Canada. La décision d’établir la production de laitues dans cette ville du sud de l’Alberta (49 degrés de latitude nord) était basée sur la demande des consommateurs et clients d’un produit  cultivé au Canada tout au long de l’année. Mais la disponibilité de terre et d’eau était également un facteur important. Le climat de l’Alberta, et plus spécifiquement la lumière ambiante intense en hiver et un faible taux d’humidité relative et des nuits fraiches en été, a joué un rôle dans la décision, ainsi que la production d’électricité déréglementée, l’accès à la main-d’œuvre, la distribution et l’efficacité logistique.

4. Quelles incertitudes / appréhensions / doutes éventuels aviez-vous avant de démarrer le projet de serre hautement technique pour la production spécifique de laitues?
L’empilement de plusieurs technologies relativement nouvelles qui n’avaient pas été appliquées précédemment pour la production de laitues dans une zone climatique différente, est une entreprise colossale. Il y avait peu ou pas de précédent historique pour en tirer une expérience. Malgré ces incertitudes, nous étions toujours convaincus du succès de cette serre de laitues Van der Hoeven. 

5. Que pensez-vous de la serre, auriez-vous quelque chose sur lequel vous souhaiteriez mettre l’accent?
Le potentiel génétique de la graine de laitue (ou de toute autre graine) ne peut être accompli qu’en utilisant des systèmes technologiques qui éliminent le stress de la plante, ce qui favorise ensuite une croissance équilibrée optimale. La serre Van der Hoeven a été construite pour atteindre ces résultats. Avec le temps, ces initiatives vont éloigner nos pratiques de culture d’une approche traditionnelle pour s’orienter vers une approche plus axée sur les données, basée sur les capteurs des plantes.

6. Comment avez-vous vécu la coopération entre votre société et Van der Hoeven durant la période de construction et après?
La société Van der Hoeven et ses dirigeants ont toujours été, et continuent à être coopératifs et d’un grand soutien. La quantité accrue de technologie et d’innovation impliquée dans l’industrie moderne des serres, conjointement avec les coûts associés, a accentué l’importance de ces relations.

7. La seconde phase est actuellement en cours de construction, une copie de la première phase qui a été livrée en juin 2017. Quelle était la principale raison de cette expansion rapide?
L’expansion rapide de la serre de laitues était fondée sur l’opportunité commerciale et la possibilité de diversifier les variétés de laitue et de créer une meilleure correspondance : génotype et environnement.

8. Que pensez-vous des développements actuels au sein de l’industrie horticole ? Quelle est votre vision du futur de l’horticulture?
Des innovations technologiques permettent à l’industrie des serres de s’étendre dans le monde entier, malgré des conditions climatiques géographiques différentes, et cette tendance semble amenée à se poursuivre. Et nécessairement, nous assisterons à un éloignement vis-à-vis d’une culture faisant appel au sensoriel humain au profit d’une approche fondée sur les données, comme le prédisent beaucoup d’auteurs scientifiques.

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